Auroras boreales en España: ¿qué las provoca? ¿son peligrosas?

Aurora boreal.
Aurora boreal. / Mundiario
Para los científicos del clima espacial, las tormentas son una evidencia esperable de que el Sol está en un pico de actividad y esperan que lleguen más.
Auroras boreales en España: ¿qué las provoca? ¿son peligrosas?

Mayo de 2024 ha comenzado con un evento solar sin precedentes. Durante la primera semana del mes, el Sol ha emitido una serie de grandes erupciones solares y eyecciones de masa coronal que han provocado una tormenta geomagnética en la Tierra. Este fenómeno ha dado lugar a un espectáculo de auroras boreales visibles en lugares inusuales, incluyendo gran parte de España.

El 10 de mayo, en la madrugada, los cielos de Andalucía, Cataluña, Aragón y Galicia se iluminaron con vívidos colores. Incluso en las Islas Canarias, el sur de Estados Unidos y México se pudieron apreciar estas luces, que generalmente se observan en latitudes mucho más altas. Las erupciones solares continúan activas en la misma región del Sol, y los científicos del clima espacial prevén que esta actividad se mantendrá.

La razón detrás de este fenómeno es el ciclo de 11 años del Sol, que actualmente está en una fase de máxima actividad. Javier Rodriguez-Pacheco, catedrático de Astronomía y Astrofísica en la Universidad de Alcalá, sostiene que "de vez en cuando, como en toda meteorología, el viento solar puede provocar lo que llamamos tormentas magnéticas solares". Y es que, la región activa en el Sol responsable de estas erupciones es aproximadamente 17 veces más ancha que la Tierra, y desde el 8 de mayo ha enviado al menos siete explosiones hacia nuestro planeta a velocidades de hasta 1.800 kilómetros por segundo.

Estas tormentas no solo han sido impresionantes por sus efectos visuales, sino también por su intensidad, calificada por la NASA como la más fuerte en 20 años. Javier Armentia, astrofísico y director del Planetario de Pamplona, añade: "Es normal que tengamos tormentas solares y geomagnéticas, pero no es común ver auroras boreales como las del viernes 10". No obstante, Consuelo Cid, directora del Servicio Nacional de Meteorología Espacial, señala que una tormenta en 2003 fue aún más intensa.

¿Representan algún peligro?

Aunque las tormentas geomagnéticas pueden afectar las tecnologías dependientes del espacio, los expertos insisten en que el riesgo para la vida cotidiana es bajo. No obstante, si pueden provocar cambios en la ionosfera que alteren las redes eléctricas y las comunicaciones.

Desde la tormenta geomagnética de 1989 que provocó apagones en Quebec, las instituciones han mejorado significativamente la predicción y prevención de estos eventos. Javier Rodriguez-Pacheco, investigador principal del Detector de Partículas Energéticas de la misión Solar Orbiter, trabaja en entender cómo el viento solar influye en nuestro planeta y mejorar así nuestras capacidades de predicción.

El Servicio Nacional de Meteorología Espacial anticipa que la actividad solar continuará, por lo que es posible que veamos más tormentas geomagnéticas en las próximas semanas.

Los científicos esperan que el ciclo solar actual alcance su pico máximo de actividad este año, con las tormentas más intensas ocurriendo en los meses siguientes.  @mundiario

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