El descubrimiento de un ratón adelanta el origen de los mamíferos 20 millones de años

Ilustración de un Brasilodon quadrangularis. / RR.SS.
Ilustración de un Brasilodon quadrangularis. / RR.SS.

Una especie que había sido catalogado inicialmente como un reptil ha abierto la puerta a conocer que el origen de esta clase de vertebrados es mucho más antiguo.

El descubrimiento de un ratón adelanta el origen de los mamíferos 20 millones de años

La historia de los mamíferos en la Tierra es más larga de lo que se creía. Un nuevo descubrimiento científico, a partir del estudio de fósiles dentales hallados en el sur de Brasil, ha determinado que una especie similar a las musarañas o los ratones habitó el planeta hace cientos de millones de años, al mismo tiempo que algunos de los dinosaurios más antiguos y conocidos por la humanidad.

Pues resulta que Brasilodon quadrangularis, un pequeño animal de un estimado de 20 centímetros de altura, es el mamífero más antiguo que ha sido identificado. Anteriormente se creía que pertenecía a los reptiles, pero un nuevo estudio en colaboración de investigadores brasileños y británicos pudo determinar que en realidad pertenece a la clase de los mamíferos (mammalia) y que vivió hace unos 225 millones de años atrás.

La investigación ha sido llevada a cabo por investigadores del Museo de Historia Natural de Londres, el King's College London y la Universidad Federal de Rio Grande do Sul en Porto Alegre. Sus participantes han conseguido analizar con éxito fósiles de tejidos duros, como los dientes y los huesos, debido a que los blandos como las glándulas de los mamíferos, que producen leche, no se han podido encontrar conservadas en ningún fósil hasta la fecha.

Las mandíbulas inferiores de tres ejemplares de la especie, y su respectiva datación, reveló que esta clase de musaraña ancestral vivió hace 225 millones de años en el Triásico Superior, unos 25 millones después de que sucediera la extinción masiva del Pérmico-Triásico o la tercera y mayor “Gran Mortandad”, cuando más del 80 % de las especies marinas y el 70 % de los vertebrados terrestres se extinguieron por razones aún desconocidas por la ciencia.

Se creía que el mamífero más antiguo era un reptil

Hasta este hallazgo se creía que el Morganucodon, una suerte de ratón que habitó Europa y América del Norte hace 205 millones de años, era en realidad el mamífero más antiguo jamás conocido. Antes de corregir esta imprecisión se creía que el Brasilodon quadrangularis era un “reptil avanzado”, según explica la coautora Martha Ritcher y vinculada con el museo londinense, pero ahora han descubierto que “definitivamente” se trata de un mamífero como los roedores, los perros o los humanos.

Esta identidad “errónea” fue desmentida finalmente gracias al análisis a las quijadas de estos animales. Lo que ha permitido la corrección ha sido que en los restos se encontraron rastros de un solo juego de dientes de reemplazo, en lugar de varios. La investigadora explica que los reptiles suelen tener diferentes juegos de dientes a lo largo de sus vidas, al contrario que los mamíferos, que tienen nada más dos.

Esta característica clave se llama difiodontía, un fenómeno “complejo y profundo” en el que muchos aspectos del cráneo cambian a consecuencia. En referencia al desarrollo de los dientes, o denticiones, los mamíferos ostentas dos pares. El primero son los dientes de leche que se producen en medio de la etapa embrionaria de los mamíferos, mientras que la segunda se adquiere tras el nacimiento y con el crecimiento.

“Nuestro artículo eleva el nivel del debate sobre lo que define a un mamífero y muestra que fue un tiempo de origen mucho más temprano en el registro fósil de lo que se conocía anteriormente”, ha dicho en un comunicado Moya Meredith Smith, colaboradora de la investigación, publicada en la revista especializada Journal of Anatomy, y profesora de biología dentoesquelética evolutiva en el King's College de Londres. @mundiario

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