Descubren escarcha de agua en la cima de los volcanes del ecuador de Marte

Modelo 3D de la escarcha en la cima del Monte Olimpo en Marte. / SINC-ESA
Modelo 3D de la escarcha en la cima del Monte Olimpo en Marte. / SINC-ESA
Un equipo de científicos ha descubierto la capa fina de hielo en lo alto de los volcanes de la región de Tharsis, incluyendo al Monte Olimpo, el más grande del sistema solar.
Descubren escarcha de agua en la cima de los volcanes del ecuador de Marte

En un hallazgo sin precedentes, un equipo internacional de científicos ha observado escarcha de agua en las cimas de los antiguos y gigantescos volcanes de la región de Tharsis en Marte, incluyendo el imponente Olympus Mons, el volcán más grande del sistema solar. Este descubrimiento, publicado en la revista Nature Geoscience, ha sido posible gracias a los datos recopilados por las misiones ExoMars y Mars Express de la Agencia Espacial Europea (ESA).

Los investigadores, utilizando el orbitador Trace Gas Orbiter (TGO) de ExoMars y la misión Mars Express, lograron detectar por primera vez escarcha de agua en latitudes no polares en Marte. “Pensábamos que era imposible que se formara escarcha alrededor del ecuador de Marte”, explicó Adomas Valantinas, autor principal del estudio y postdoctorado en la Universidad Brown, EE UU. La mezcla de luz solar y la delgada atmósfera marciana generalmente mantiene las temperaturas relativamente altas tanto en la superficie como en las cimas de las montañas, lo que hace que la existencia de escarcha en esta región sea especialmente sorprendente.

La escarcha se observa durante unas horas alrededor del amanecer, evaporándose rápidamente con la luz solar. Aunque el espesor de la escarcha es extremadamente fino, aproximadamente una centésima de milímetro, cubre una vasta superficie. Durante las estaciones frías, unas 150.000 toneladas de agua en forma de escarcha pasan cada día de la superficie a la atmósfera, lo que equivale a unas 60 piscinas olímpicas.

El estudio sugiere que la formación de escarcha está influenciada por la circulación atmosférica específica sobre estos volcanes. “Los vientos ascienden por las laderas de las montañas y transportan aire relativamente húmedo desde la superficie hasta altitudes superiores, donde se condensa y se deposita en forma de escarcha”, explicó Nicolas Thomas, coautor del estudio y principal investigador del instrumento CaSSIS de ExoMars. Este fenómeno crea un microclima único dentro de las calderas volcánicas, permitiendo la formación de placas de fino hielo.

Importancia para la exploración y comprensión de Marte

Los autores observaron escarcha en los volcanes Olympus, Arsia, Ascraeus y Ceraunius Tholus. Comprender cómo se forman estas heladas podría proporcionar información valiosa sobre la dinámica del agua en Marte, su intercambio entre la superficie y la atmósfera, y la compleja dinámica atmosférica del planeta. Estos conocimientos son esenciales para futuras exploraciones y la búsqueda de posibles signos de vida en Marte.

El Trace Gas Orbiter (TGO) de ExoMars ha estado recopilando datos desde 2016, mientras que Mars Express ha estado orbitando Marte desde 2003. El descubrimiento inicial de la escarcha se realizó con el Sistema de Imágenes de Superficie en Estéreo y Color (CaSSIS) de TGO, y fue confirmado posteriormente con el espectrómetro NOMAD y la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de Mars Express.

Colin Wilson, científico del proyecto de la ESA en ambas misiones, destacó la importancia del hallazgo. “Encontrar agua en la superficie de Marte siempre es emocionante, tanto por su interés científico como por sus implicaciones para la exploración humana y robótica”, afirmó. La colaboración entre los dos orbitadores de la ESA y los modelos adicionales han sido cruciales para este descubrimiento, que no solo mejora nuestra comprensión de los procesos atmosféricos en Marte, sino que también proporciona una perspectiva comparativa con la Tierra.

Este descubrimiento subraya la importancia de las misiones espaciales internacionales y la colaboración científica para desentrañar los misterios de Marte, acercándonos un paso más a la posibilidad de encontrar vida más allá de nuestro planeta. @mundiario

Comentarios