¿El planeta Marte pudo haber tenido ríos y lagos?

Agua helada dentro de un cráter. / Mars Express
Agua helada dentro de un cráter. / Mars Express
Estudios recientes revelan importantes hallazgos que podría traer consigo el planeta rojo, que últimamente ha recibido muchas visitas.  
¿El planeta Marte pudo haber tenido ríos y lagos?

Algunas nubes de hielo a gran altitud podrían haber mantenido lo suficientemente caliente a Marte para que pudiera tener ríos y lagos. Así lo expone  un estudio de la Universidad de Chicago publicado este lunes por la revista Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America (PNAS). 

La investigación dio a conocer una luz acerca de uno de los grandes enigmas de Marte: cómo es posible que el planeta rojo, que recibía menos de un tercio de la luz solar que podemos percibir hoy en día en la Tierra, tuviese ríos. 

La respuesta podría estar presente en la cantidad de hielo que había en Marte, según la investigación llevada a cabo por Edwin Kite, profesor de Geofísica de la Universidad de Chicago. 

Si existía hielo cubriendo gran parte de Marte se crearía humedad en la superficie que favorecería nubes de baja altitud, pero estas no son suficientes para poder mantener muy caliente a los planetas, argumenta la investigación. 

No obstante, si solo hay pequeñas áreas de hielo, como en los polos o en las cimas de las montañas, el aire en el terreno se vuelve mucho más seco, lo que permite nubes de una altitud mucho más amplia que por lo general tienen una tendencia al aumento de la temperatura de los planetas a través del efecto invernadero. 

Lo que dicen los expertos 

"En el modelo, estas nubes se comportan de un modo diferente a como lo hacen en la Tierra. Crear modelos basados en las intuiciones de la Tierra no funciona, porque el ciclo del agua no se parece nada al de la Tierra, que mueve rápidamente agua de la atmósfera a la superficie", señaló Kite. 

El punto clave en todo esto es que en la Tierra el agua cubre casi tres cuartas partes de la superficie y el agua se mueve de manera rápida y desigual entre el océano, la atmósfera y la tierra lo que ocasiona que en ciertas partes sean desiertos como el Sáhara y otras estén muy llenas de agua como el Amazonas. 

Según con lo que indica el modelo de Kite y su equipo, Marte tenía una cantidad muy poco significativa de agua en su superficie, de modo que cuando el vapor de agua sube a la atmósfera se mantiene allí mucho más tiempo. 

"Una vez que el agua pasaba a la atmósfera marciana, estaría allí por bastante tiempo - cerca de un año - lo que crea las condiciones para nubes prolongadas de elevada altitud", enfatizó. 

Kite de esta manera espera que el robot Perserverance de la NASA, que actualmente recorre la superficie de Marte, pueda ofrecer más detalles al respecto analizando sus rocas y así reconstruir el pasado de la presión atmosférica en el planeta rojo. 

Para todos los expertos en el área es importante entender cómo Marte ganó y perdió su atmósfera para ayudarnos a buscar otros planetas habitables ya que es "el único planeta conocido que tuvo la capacidad de desarrollar las condiciones de vida y luego las perdió". 

“La estabilidad climática de largo plazo de la Tierra es sorprendente. Queremos entender todas las maneras en las que esta estabilidad se puede quebrar y las maneras en las que se puede mantener (no solo como en la Tierra). Esta búsqueda define el nuevo campo de habitabilidad planetaria comparada”, concluyó Kite con respecto a este tema. @mundiario

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