Descubren un planeta tan ligero como el algodón de azúcar

Recreación artística del sistema WASP-193b. / Universidad de Lieja
Recreación artística del sistema WASP-193b. / Universidad de Lieja
Un grupo de investigadores con talento español ha hallado un exoplaneta gigante, un 50% más grande que Júpiter, pero que tiene una densidad extremadamente baja.
Descubren un planeta tan ligero como el algodón de azúcar

Un equipo internacional de investigadores liderado por la Universidad de Lieja, en colaboración con el Instituto de Astrofísica de Andalucía, ha hecho un descubrimiento asombroso: WASP-193b, un planeta gigante de densidad extraordinariamente baja que orbita alrededor de una estrella similar al Sol, ubicada a 1.200 años luz de distancia de la Tierra.

Este nuevo mundo, que es un 50 % más grande que Júpiter, pero siete veces menos masivo, posee una densidad extremadamente baja, comparada con la del algodón de azúcar. Khalid Barkaoui, investigador del Laboratorio EXOTIC de la Universidad de Lieja y primer autor del artículo publicado en Nature Astronomy señala que WASP-193b es el segundo planeta menos denso descubierto hasta la fecha, después de Kepler-51d, que es mucho más pequeño. Su densidad extremadamente baja lo convierte en una verdadera anomalía entre los más de 5.000 exoplanetas conocidos hasta ahora.

El descubrimiento de este planeta comenzó con el Wide Angle Search for Planets (WASP), un proyecto internacional que operaba dos observatorios robóticos, uno en el hemisferio norte y otro en el sur. Utilizando una serie de cámaras de gran angular, los observatorios detectaron tránsitos periódicos de la estrella WASP-193 entre 2006 y 2008, y nuevamente entre 2011 y 2012. Estas caídas periódicas de brillo eran consistentes con un planeta que pasaba frente a la estrella cada 6,25 días.

Para validar la naturaleza planetaria del objeto, el equipo utilizó observatorios como TRAPPIST-South y SPECULOOS-South, ubicados en el desierto de Atacama en Chile. Además, se emplearon observaciones espectroscópicas de los espectrógrafos HARPS y CORALIE, también situados en Chile (ESO), para medir la masa del planeta. Las mediciones revelaron una densidad extremadamente baja para WASP-193b, con una masa y tamaño aproximados de 0,14 y 1,5 veces los de Júpiter, respectivamente.

Un planeta de aire y esponjoso

Julien de Wit, profesor del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y coautor del estudio, destaca que el planeta es tan ligero que es difícil pensar en un material sólido análogo. El experto explica que, al igual que el algodón de azúcar, WASP-193b es prácticamente aire y súper esponjoso.

Los investigadores sospechan que este nuevo planeta está compuesto principalmente por hidrógeno y helio, como la mayoría de los gigantes gaseosos. La atmósfera de WASP-193b probablemente se extiende decenas de miles de kilómetros más allá de la de Júpiter. Sin embargo, cómo un planeta puede inflarse tanto sigue siendo un misterio para las teorías actuales de formación planetaria.

Francisco Pozuelos, astrónomo del Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC, Granada, España), destaca que WASP-193b es un misterio cósmico que requerirá más trabajo observacional y teórico. Observar su atmósfera con el telescopio espacial JWST y confrontar diferentes mecanismos teóricos podría arrojar luz sobre su evolución.

WASP-193b representa un desafío para nuestra comprensión actual de la formación planetaria y nos motiva a investigar más a fondo este fascinante mundo de densidad extraordinariamente baja en el cosmos. @mundiario

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