¿Qué tan graves son las tormentas de polvo?

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Tormenta de arena. / RR SS.
Si bien es cierto que las tormentas de polvo son comunes solo en algunas zonas de planeta, podrían traer consigo ciertas consecuencias que debemos tomar en cuenta. 
¿Qué tan graves son las tormentas de polvo?

Comencemos por el principio: el polvo del desierto se produce por la erosión eólica de las superficies áridas y semiáridas. Afecta al tiempo, al clima y a la química atmosférica, pero también aporta hierro y fósforo a los ecosistemas terrestres y oceánicos, aumenta la fotosíntesis y la productividad biológica.

Si bien es cierto que se pueden visualizar algunos puntos favorables, en general las tormentas de polvo tienen repercusiones negativas, sobre todo en los países ubicados al contrario de las principales fuentes en el norte de África, Oriente Medio y Asia central y oriental. En estos lugares son bastantes comunes los niveles de polvo inusualmente altos que se alcanzaron en Europa este mes de febrero.

Las tormentas de polvo pueden contribuir notablemente las infecciones oculares y la incidencia de la morbilidad y mortalidad respiratoria y cardiovascular, y están asociadas a la incidencia de meningitis en el Sahel africano. Los episodios intensos pueden interrumpir las comunicaciones, obligar a cerrar carreteras y aeropuertos debido a la escasa visibilidad, y pueden dañar los cultivos y el ganado.

El polvo afecta notablemente a la producción de energía solar al reducir la radiación solar que llega a la superficie y al acumularse en la superficie de los paneles solares. El polvo que se dirige directamente a la nieve reduce drásticamente su reflectividad y aumenta la absorción de la radiación solar, lo que provoca que el manto de nieve se derrita más rápido. Según indica un artículo de Es Noticia. 

¿Suavizar las emisiones o suavizar los impactos que produce?

Mitigar las emisiones de polvo es posible en las regiones en las que la erosión eólica se ve mucho más agudizada por las actividades humanas que perturban el suelo, como los cultivos, el pastoreo, las actividades recreativas y la suburbanización, y la desviación de agua para el riego. Un ejemplo clásico es el “Dust Bowl” que ocurrió en la década de 1930 en las Grandes Llanuras de Estados Unidos. Las malas prácticas de gestión de la tierra junto con la duración de la sequía provocaron una fuerte erosión eólica y tormentas de polvo a una escala sin precedentes.

Cuando las fuentes de polvo provienen de un origen natural (por ejemplo, en una zona desértica), mitigar localmente las emisiones cuando la arena y el polvo perturban de manera importante las actividades humanas es posible mediante el equilibrio de la superficie y el despliegue de vallas. Sin embargo, la implementación de estas medidas no es factible ni deseable a gran escala. A nivel global, el potencial de mitigación de las emisiones es bastante limitado, lo que hace que la mitigación de los impactos sea aún más crucial.

La disminución de los impactos negativos de las tormentas de polvo requiere sistemas de vigilancia, modelización, previsión y alerta temprana. Las aplicaciones de algunos métodos de la suavización se centran en las acciones que pueden llevarse a cabo a corto plazo cuando las previsiones anuncian una tormenta de polvo en un lugar y momento determinados.

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Tormenta de arena. / RR SS. 

Por ejemplo, las previsiones de polvo pueden ayudar a los hospitales a anticiparse a los picos de visitas a las salas de urgencias por problemas respiratorios, a optimizar el momento de la siembra y la cosecha de los cultivos, a resguardar el ganado, a gestionar los horarios de generación de energía solar y limpieza de los paneles solares, y a disminuir el tiempo en que se aplican los procedimientos de baja visibilidad en los aeropuertos, de acuerdo con información de Es Noticia. 

Desafíos futuros

Por su parte, la representación de los haboobs – inmensos muros de arena y polvo producidos por fuertes corrientes descendentes que se producen regularmente en las regiones áridas y semiáridas– requiere dar una solución a la convección húmeda explícitamente, lo que representa un formidable desafío.

Las previsiones de polvo que utilizan datos reales de aerosoles por satélite obtienen mejores resultados que las previsiones que dependen sólo de la modelización para definir las condiciones iniciales. Las nuevas mejoras de los sistemas de observación global y de las técnicas de asimilación muestran perspectivas prometedoras.

Además de las mejoras en los modelos y las previsiones, la mitigación eficaz de los efectos negativos de las tormentas de polvo requiere otros desarrollos. La escasa integración de la información y las previsiones cuantitativas del polvo en la práctica se debe a menudo a la falta de comprensión del impacto preciso de las tormentas en determinados sectores. Otros factores incluyen la disminución de productos o servicios adaptados a aplicaciones específicas; la falta de concienciación, comprensión, capacidad o estructuras para utilizar la información; y el reto general de incorporar información o previsiones inciertas a las prácticas de gestión. @mundiario 

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