Los primeros ‘Homo sapiens’ habitaban la cuna de la humanidad antes de lo que se creía

Homo Sapiens. / RR SS.
Homo Sapiens. / RR SS.

Un estudio de la Universidad de Cambridge ha determinado que los hombres modernos llevan poblando la Tierra desde hace 230.000 años, muchos más de los que se creía hasta ahora.

Los primeros ‘Homo sapiens’ habitaban la cuna de la humanidad antes de lo que se creía

Pues resulta que el ‘Homo sapiens’, el más reconocido representante del hombre moderno y de nuestra actual especie, estuvo habitando la Tierra desde hace más de 230.000 años, muchos más de los que se especulaba hasta ahora. Así lo ha confirmado un estudio desarrollado por un equipo de investigadores de la Universidad de Cambridge, Inglaterra, que dataron los restos de fósiles y logaron este hallazgo.

Etiopía es considerada por la ciencia como “la cuna de la humanidad”, pues se ha determinado que allí el hombre evolucionó por primera vez, tras encontrar los fósiles humanos más antiguos, de la especie del Australopithecus afarensis (predecesor del Homo sapiens). Pero el equipo dirigido por la vulcanóloga Céline Vidal, descubrió que el hombre moderno también habitó esas zonas antes.

Todos los fósiles de Homo sapiens hallados, hasta ahora, datan de fechas inferiores a los 200.000 años de antigüedad. Sin embargo, los restos denominados como Omo I, hallados en 1960, pero que debido a que estaban enterrados bajo una gran capa de ceniza volcánica nunca han podido ser datados con precisión, indican que en realidad el hombre actual pudo haber rondado el área incluso desde hace más de 230.000 años.

El descubrimiento

Los restos se hallaron en la formación Omo Kibish dentro del valle de Rift, al suroeste de Etiopía, una zona altamente volcánica y rica en materiales fósiles y restos de artefactos como herramientas de piedra. Omo I fue hallado debajo de una gruesa capa de ceniza, la cual fue datada, para dar con la fecha más aproximada a la época en la que el fósil vivió.

“Nadie había logrado hasta ahora datar (estos fósiles), a través de técnicas radiométricas, debido a que la ceniza está compuesta por un grano demasiado fino”, explicó la especialista en la revista Nature.  Pero, los científicos desconocían cuándo y dónde se había originado aquella explosión que enterró los restos.

De esta manera, los investigadores realizaron pruebas geoquímicas, que permitieron identificar la “huella digital” que caracteriza a cada erupción volcánica, según indica Vidal. Los resultados concordaron con la ceniza que el volcán Shala, ubicado a más de 400 kilómetros del Sitio de los Homínidos de Kamoya (ceniza KHS), donde fue encontrado Omo I.  

Así, los científicos extrajeron una buena cantidad de piedras pómez de los depósitos volcánicos del Shala, que pulverizaron, hasta conseguir los minerales que pueden usarse para la datación. Se determinó que el Shala entró en erupción hace 230.000 años, y dado que Omo I fue encontrado a una profundidad mayor que la de la capa de ceniza, llevó al equipo investigador a deducir que el hombre moderno existe desde hace más tiempo que eso.

El Homo sapiens más viejo del África

“Probablemente no sea una coincidencia que nuestros primeros ancestros vivieran en un valle de fisura tan activo geológicamente: recogía las precipitaciones en lagos, proporcionando agua dulce y atrayendo a los animales, y servía como corredor natural de migración que se extendía miles de kilómetros”, resalta el coautor Clive Oppenheimer.

“A diferencia de otros fósiles del Pleistoceno Medio que se cree que pertenecen a las primeras etapas del linaje del Homo sapiens, Omo I posee inequívocas características humanas modernas, como una bóveda craneal alta y globular y un mentón”, explica otro coautor, Aurélien Mounier, del Musée de l'Homme de París. “La nueva estimación de la fecha, de facto, lo convierte en el Homo sapiens más antiguo de África sin discusión”.

El equipo señala que, aunque este hallazgo supone una época mínima para datar la primera aparición del hombre moderno en África oriental, estiman que futuros estudios y nuevos descubrimientos permitirán extender ese lapso, aún más en el pasado, hasta encontrar una fecha tope que determine cuándo surgió el hombre moderno por primera vez. @mundiario

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