Balcanatolia, el continente desaparecido que usó la fauna asiática para conquistar Europa

Mapa de Europa. / Mabel Amber. / Pixabay
Mapa de Europa. / Mabel Amber. / Pixabay

Un antiguo continente conformado por las penínsulas de los Balcanes y Anatolia sirvió como puente entre Europa y Asia hace 40 millones de años.

Balcanatolia, el continente desaparecido que usó la fauna asiática para conquistar Europa

Un equipo de geólogos y paleontólogos franceses, estadounidenses y turcos, comandado por investigadores del Centro Nacional de Investigación Científica de Francia (CNRS), determinó que hace más de 30 millones de años existió un continente totalmente independiente, ubicado en el mar Mediterráneo, que sirvió como puente para que la fauna asiática conquistara Europa.

Esta masa de tierra abarcaba el territorio comprendido por las actuales península balcánica y Anatolia, por lo que fue bautizada como Balcanatolia, o Blakanatolia. En su momento se adhirió a Europa y Asia, creando una plataforma continental por la que los animales orientales prefirieron tomar como atajo, en su camino hacia Occidente.

Se cree que su formación como pasaje se dio hace 40 millones de años, por lo que este descubrimiento adelanta, o al menos perturba, la línea temporal de la historia que dice que hace 34 millones de años se dio una extinción masiva de especies vertebradas en Europa, propiciada por inmigrantes asiáticos, que acabó con más de la mitad de los mamíferos endémicos y significó la renovación de la fauna en el continente.

Adhesión del continente a Europa

El estudio fue publicado en la revista científica Earth-Science Reviews, donde explica que, durante la época geológica del Eoceno cuando se formó la cordillera de los Alpes o la del Himalaya, hace unos 55 millones de años, existió Balcanatolia como un continente insular con una fauna homogénea y endémica, única en todo el mundo como marsupiales afines a América del Sur y grandes herbívoros similares a los hipopótamos que habían migrado de África.

El equipo liderado por el francés Alexis Litch determinó, a través de la reexaminación de yacimientos paleontológicos y de fósiles con técnicas actualizadas, que los animales asiáticos se encontraban en Europa antes de lo que se pensaba. El cruce de estos animales habría coincidido con “cambios paleogeográficos dramáticos”, como la adhesión del archipiélago continental a Eurasia.

Ilustración de Balcanatolia hace 40 millones de años y en la actualidad. / CRNS
Ilustración de Balcanatolia hace 40 millones de años y en la actualidad. / CRNS

La disminución del nivel del mar, el crecimiento de las capas de hielo que conformaron los casquetes del Ártico y algunos movimientos tectónicos, causaron que hace 40 millones de años Balcanatolia terminara uniéndose con Europa. De acuerdo con el estudio, al final terminaría hundiéndose bajo el Mediterráneo.

Extinción de dos pasos

Según se evidencia en el registro fósil, los animales asiáticos se habrían aventurado a esta plataforma nueva, al preferir ambientes más cálidos y terrenos menos irregulares, comparados con la ruta fría y desértica de las altas latitudes de Asia central de camino a Europa. Allí acabaron con la fauna endémica del continente, para seguir y colonizar Occidente años más tarde.

Esto habría acelerado el proceso de extinción del Grande Coupure, el episodio natural que marcó el fin del Eoceno hace 34 millones de años con la renovación de la mayoría de especies vertebradas europeas, en especial los mamíferos.

Los investigadores descubrieron fósiles “de clara afinidad asiática” en los yacimientos euroasiáticos estudiados; particularmente se encontró un nuevo yacimiento, el Büyükteflek en Turquía, donde los restos hallados de los brontoterios, cercanos a los rinocerontes, databan de hasta cinco millones de años antes de que el Grande Coupure tuviera lugar.

“Estos cambios paleogeográficos instigaron la desaparición de Balcanatolia como provincia biogeográfica diferenciada y allanaron el camino para la dispersión de los clados endémicos asiáticos antes y durante la Grande Coupure en Europa occidental”, concluyen los autores. @mundiario

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