Los murciélagos en los áticos pueden ser necesarios para la conservación

Murciélago. / San Diego Zoo Animals.
Murciélago. / San Diego Zoo Animals.

Los investigadores indagan y describen la importancia de la conservación de los edificios en relación con refugios alternativos naturales para pequeños murciélagos marrones.

Los murciélagos en los áticos pueden ser necesarios para la conservación

Los edificios son lugares vitales de descanso para las colonias de maternidad de murciélagos marrones en el Parque Nacional de Yellowstone.

Para el pequeño murciélago marrón, un pequeño murciélago de orejas de ratón con pelaje marrón brillante, un lugar cálido y seco para descansar es esencial para la supervivencia de la especie. Las hembras reproductoras acurrucan sus pequeños cuerpos peludos para ahorrar energía térmica durante la temporada de maternidad (verano), formando "colonias de maternidad". Ante las graves pérdidas de población en América del Norte, el acceso de verano a un ático u otra estructura protegida permanente, en lugar de solo árboles o grietas en las rocas, es un gran beneficio para estos murciélagos.

En un nuevo estudio publicado en la revista Ecosphere de la Ecological Society of America, investigadores de la Universidad de Ohio, la Universidad de Kentucky y el Servicio de Parques Nacionales de EE UU, investigan y describen la importancia de la conservación de los edificios en relación con refugios alternativos naturales para pequeños murciélagos marrones (Myotis lucifugus ) en el Parque Nacional de Yellowstone.

El icónico paisaje de alta elevación de Yellowstone ofrece abundantes lugares naturales para descansar, pero no muchos edificios. El estudio involucró cuatro áreas de visitantes con varios edificios que se sabe que albergan pequeños murciélagos marrones audaces, que se encuentran entre las pocas especies de murciélagos que construirán sus hogares en estructuras que las personas utilizan activamente, lo que permite a los humanos conocer de cerca y personalmente. A veces, la investigación incluso involucró a investigadores que los capturaron a mano.

"De vez en cuando entramos en los áticos para ver si estaban ocupados por murciélagos", dice el autor principal del estudio Joseph Johnson, profesor asistente de biología de vertebrados en la Universidad de Ohio. "En estas ocasiones, a veces aprovechamos la oportunidad que presentan los murciélagos inactivos. Los arrancamos suavemente de las paredes y pegamos un transmisor para estudiar su termorregulación, pero también para permitir que nos conduzcan a perchas adicionales".

Durante los veranos de 2012-2015, los investigadores rastrearon murciélagos individuales en el parque. Utilizando radiotransmisores sensibles a la temperatura, los investigadores midieron las preferencias de percha y la regulación de la temperatura corporal en murciélagos adultos machos y hembras que se posan en edificios, árboles y rocas.

Sus resultados muestran que las hembras reproductoras se posan en áticos en el área de estudio en el 84% de todos los días para los cuales recolectaron datos, mientras que los machos se posan exclusivamente en grietas de rocas o árboles. Parece entonces que fuera de las colonias de maternidad, los machos adultos y las hembras no reproductivas se posarán solos o en pequeñas agregaciones.

La idea y el estudio de los murciélagos que usan edificios no es nueva. La gente probablemente ha visto murciélagos en los edificios desde que los humanos comenzaron a construirlos. Lo nuevo es comparar los beneficios que los edificios proporcionan a los murciélagos con los beneficios de los refugios naturales alternativos. "Eso fue lo que hicimos en nuestra investigación", dice Johnson, "utilizando el entorno desafiante del Parque Nacional de Yellowstone como una lente a través de la cual ver estos beneficios. A medida que las poblaciones de murciélagos continúan disminuyendo en América del Norte, creemos que resaltar la importancia de edificios para murciélagos es importante para la conservación".

Fuera de Yellowstone y los parques nacionales, la gente frecuentemente desaloja a los murciélagos de sus edificios. La eliminación de los murciélagos, especialmente las colonias de maternidad que permiten a las hembras conservar el calor y la energía, es un problema de conservación ya que el síndrome de nariz blanca (WNS) continúa devastando las poblaciones de murciélagos que hibernan en cuevas en todo el continente.

El WNS lleva el nombre de un crecimiento distintivo de hongos blancos alrededor del hocico y en las alas de los murciélagos en hibernación: es el primer patógeno conocido que mata a un huésped mamífero durante la hibernación. El hongo erosiona la piel y las membranas y hace que los murciélagos infectados se quemen a través de las reservas de energía y grasa dos veces más rápido que las personas sanas, y esencialmente provoca hambre. El hongo WNS solo prospera en los ambientes fríos y húmedos típicamente asociados con sitios de hibernación subterráneos como cuevas y minas, y solo crece en los murciélagos cuando hibernan durante el invierno. Los murciélagos que sobreviven al WNS son particularmente débiles en primavera y verano.

"Hasta la fecha, no ha habido signos de WNS en estos edificios o en Yellowstone, aunque el hongo ahora se ha documentado tanto al este como al oeste del parque", dice Johnson. Si WNS está presente en el área de estudio, los investigadores esperan ver una fuerte reducción en el número de murciélagos presentes durante el verano. "Afortunadamente", dice, "no hemos visto tal disminución hasta el momento".

Otra complicación para los pequeños murciélagos marrones es un estado de regulación de la temperatura corporal llamado "sopor". Puede considerarse como una forma de hibernación, pero a escala diaria. En primavera y otoño, el pequeño murciélago marrón entra en un estado de disminución de la actividad fisiológica. El letargo ahorra energía para el murciélago cuando la temperatura ambiente es demasiado fría (sí, incluso en verano). En lugar de gastar energía y reservas de grasa para mantener una temperatura corporal constante, el letargo permite que el cuerpo se enfríe cerca de su temperatura de reposo y que disminuya la actividad fisiológica. Mientras está en letargo, la frecuencia cardíaca de un murciélago cae de hasta 210 latidos por minuto a tan solo 8 latidos por minuto.

Sin embargo, para una murciélago embarazada, su capacidad para regular la temperatura corporal disminuye. El letargo también ralentiza la gestación y retrasa el nacimiento de la descendencia, lo que potencialmente obliga a los murciélagos juveniles a madurar rápidamente antes de que llegue el invierno y, por lo tanto, disminuye las tasas de supervivencia de las nuevas generaciones.

El estudio confirma que los murciélagos machos que descansan en rocas y árboles permiten que la temperatura de su cuerpo baje en gran medida a la temperatura ambiente. Los murciélagos hembras en los edificios, por otro lado, mantienen temperaturas corporales más altas que los machos durante todo el día, gracias a que los edificios están más aislados de las bajas temperaturas ambientales durante la mitad de la temporada de maternidad.

En última instancia, la importancia de los edificios para los murciélagos puede ser especialmente grande en elevaciones y latitudes altas. Los investigadores creen que los edificios permiten poblaciones más grandes de pequeños murciélagos marrones de lo que sería posible sin edificios en estos paisajes, y que los gerentes de conservación deben evaluar el valor de conservación de los edificios para las poblaciones de murciélagos a medida que WNS continúa creciendo y extendiéndose.   @mundiario

 

 

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