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Unas muestras de sangre de 1940 revelan la propagación histórica de la malaria

El ADN de los parásitos de malaria de un europeo de 75 años ha dejado en evidencia la propagación histórica de una de las dos formas más comunes de la enfermedad.
Unas muestras de sangre de 1940 revelan la propagación histórica de la malaria
Prueba de sangre de un laboratorio. Pixabay.
Prueba de sangre de un laboratorio. Pixabay.

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Sara Rada

Sara Rada

La autora, SARA RADA, es colaboradora de MUNDIARIO. Comunicadora social venezolana, ejerce como redactora creativa y productora audiovisual en distintos medios digitales internacionales. @mundiario

El ADN de los parásitos de malaria de un europeo de 75 años ha dejado en evidencia la propagación histórica de una de las dos formas más comunes de la enfermedad, Plasmodium vivax, desde Europa a las Américas durante el período colonial, encuentra un nuevo estudio codirigido por UCL.

La investigación publicada en Molecular Biology and Evolution informa la secuencia del genoma de un parásito de la malaria procedente de portaobjetos de microscopio médico manchado de sangre utilizado en 1944 en España, uno de los últimos puntos de apoyo de la malaria en Europa.

La malaria fue una enfermedad importante en toda Europa desde la antigüedad y solo se erradicó en la región en el siglo XX.

El equipo internacional, dirigido por UCL, el Instituto de Biología Evolutiva (IBE), Barcelona y la Universidad de Copenhague, analizó diapositivas de microscopía de la década de 1940 que se obtuvieron con permiso de la colección médica del Dr. Ildefonso Canicio, un investigador español de la malaria de principios de 1900. Las diapositivas se usaron para diagnosticar pacientes que padecían malaria en el Delta del Ebro de España, donde la malaria era común hasta la década de 1960.

Al comparar los datos genéticos de las diapositivas con un conjunto de datos global de genomas modernos de P. vivax, los investigadores descubrieron que los parásitos europeos de la malaria erradicados eran genéticamente más similares a las cepas de malaria terciana (P. vivax) que se encuentran actualmente en las Américas, incluido México, Brasil y Perú.

"Poder obtener un genoma completo de Plasmodium vivax europeo extinto a partir de las diapositivas de estas décadas nos permitió hacer preguntas sobre cómo la malaria nos pudo haber estado afectando hace siglos", dijo la coautora Dra. Lucy van Dorp (Instituto de Genética de la UCL) .

"Encontramos una relación clara con las cepas modernas de América Central y del Sur, estableciendo vínculos históricos que propagan enfermedades entre estos continentes".

El análisis de una muestra histórica también permitió a los investigadores estimar las tasas de mutación, ayudándoles a inferir cuándo las diferentes cepas regionales de malaria por P. vivax divergían entre sí. Estimaron el último antepasado común entre la cepa europea erradicada y las que todavía están presentes en las Américas hasta el siglo XV.

Esta divergencia está en línea con los colonos europeos que introducen la malaria terciana en las Américas y sugiere que los pueblos indígenas de las Américas no se infectaron antes de su contacto con los europeos. No hay evidencia confiable de malaria en las Américas antes de la época colonial, pero existen relatos históricos de la malaria terciana en Europa desde la Grecia clásica.

"Podríamos fechar la edad de la propagación a las Américas alrededor del siglo XV, lo que claramente indica una introducción de la enfermedad luego del contacto europeo", explicó el coautor Profesor Francois Balloux (Instituto de Genética de la UCL).

Los investigadores también pudieron obtener nuevos conocimientos sobre cómo los agentes de enfermedades infecciosas pueden desarrollar resistencia a los tratamientos. El equipo descubrió que la muestra de malaria de la década de 1940 ya tenía algunas mutaciones genéticas que se sabe que confieren resistencia a los medicamentos antipalúdicos modernos, a pesar de que no se usaban en ese momento.

Los hallazgos sugieren que el potencial de resistencia a los medicamentos ya puede haber existido en algunas cepas anteriores de malaria, posiblemente debido al uso histórico de la quinina (que se ha utilizado para tratar la malaria y otras dolencias), lo que permite al parásito evadir los medicamentos modernos poco después de su introducción. 

El profesor Carles Lalueza-Fox, paleogenético en el Instituto de Biología Evolutiva en Barcelona, ​​que codirigió el estudio, dijo que está entusiasmado con la posibilidad de que los genomas históricos nos ayuden a comprender la malaria: "Mi motivación inicial para Estudiar esta antigua cepa de malaria es el hecho de que mi padre contrajo la malaria en 1938, mientras cruzaba la región del Ebro con el ejército republicano durante la Guerra Civil española".

"Después de darme cuenta del potencial del material médico antiguo para comprender las enfermedades infecciosas modernas, me enganché y actualmente estamos obteniendo más diapositivas de colecciones médicas y de museos para comprender dónde surgió la malaria primero y luego se extendió a otras regiones del mundo".   @mundiario