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El microbio que intoxicó a un hombre podría ayudar a explicar esta enfermedad hepática común

Los investigadores dicen que el hallazgo podría conducir a mejores formas de predecir quién desarrollará formas graves de la enfermedad del hígado graso no alcohólico.
El microbio que intoxicó a un hombre podría ayudar a explicar esta enfermedad hepática común
Klebsiella pneumoniae, bacteria. / Webconsultas.
Klebsiella pneumoniae, bacteria. / Webconsultas.

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Sara Rada

Sara Rada

La autora, SARA RADA, es colaboradora de MUNDIARIO. Comunicadora social venezolana, ejerce como redactora creativa y productora audiovisual en distintos medios digitales internacionales. @mundiario

Un hombre en China que, después de comer comidas altas en carbohidratos o azucaradas, se intoxicó tanto que se desmayó, ha llevado a los investigadores a descubrir cepas de bacterias en el intestino humano que podrían ser un importante impulsor de la enfermedad hepática más común del mundo.

Esa afección, la enfermedad del hígado graso no alcohólico (EHGNA), afecta a aproximadamente mil millones de personas en todo el mundo, y casi uno de cada tres estadounidenses. El exceso de grasa en las células del hígado que es característico de la enfermedad generalmente no causa ningún síntoma, pero en aproximadamente el 25% de las personas con EHGNA, la acumulación progresa y, a veces, causa cirrosis o cáncer de hígado que ponen en peligro la vida. Los científicos descubrieron que la extraña enfermedad del hombre chino proviene de bacterias intestinales que sintetizan el alcohol de sus comidas. Los investigadores dicen que el hallazgo podría conducir a mejores formas de predecir quién desarrollará formas graves de EHGNA e incluso puede sugerir formas de frustrar su progresión.

La obesidad, la diabetes y otras afecciones están asociadas con la EHGNA, pero ningún mecanismo subyacente explica por qué la grasa se acumula en el hígado de tantas personas. Algunos estudios han relacionado las bacterias intestinales con la EHGNA, pero la idea ha sido controvertida. La complejidad de la flora intestinal dificulta la clasificación de las contribuciones de especies individuales. El nuevo hallazgo, publicado hoy en Cell Metabolism, se centra en una nueva cepa de Klebsiella pneumoniae que predomina en una pequeña cohorte de pacientes con EHGNA y también causó daño hepático en experimentos con ratones. "Tengo que admitir que esto es bastante impresionante", dice el especialista en enfermedades infecciosas David Haslam del Centro Médico del Hospital de Niños de Cincinnati en Ohio, quien ha sido circunspecto sobre los intentos anteriores de vincular los microbios intestinales con la EHGNA.

Jing Yuan, microbióloga del Instituto Capital de Pediatría en Beijing y autora principal del artículo, dice que ella y sus colegas se intrigaron en junio de 2014, cuando un hombre de 27 años buscó atención en Beijing por episodios de intoxicación inexplicada que datan de 10 años atrás y empeoraban. Algunos pensaron que debía ser un bebedor de armario, y su madre regularmente le pedía que usara un alcoholímetro. Eso mostró altos niveles de alcohol en la sangre, incluso cuando estaba segura de que él no había tenido alcohol. Aún más extraño, cuando bebía varias bebidas gaseosas, a veces se emborrachaba.

Los médicos habían diagnosticado previamente el problema de intoxicación del hombre como síndrome de cervecería automática, una condición rara vez reportada en la que las personas se emborrachan de alimentos ricos en almidón o azucarados. Se cree que es causada por la fermentación intestinal, ayudada por una abundancia de levadura. Pero el tratamiento antimicótico no tuvo efecto en el hombre. Las biopsias de hígado mostraron que tenía esteatohepatitis no alcohólica (NASH), la forma grave de EHGNA. Fue trasladado a la unidad de cuidados intensivos y observado de cerca. Los médicos notaron que después de comer una comida rica en azúcar, su nivel de alcohol en la sangre aumentó a 400 miligramos por decilitro. "Eso es equivalente a 15 tragos de 40% de whisky", dice Yuan.

Debido a que algunos otros microbios pueden metabolizar los azúcares en alcohol, Yuan y sus colegas analizaron 14 de las muestras de heces del hombre tomadas en diferentes momentos para detectar fragmentos de ADN bacteriano específicos de la especie. Descubrieron que cuando estaba más intoxicado, el 18.8% de las bacterias en una muestra eran K. pneumoniae, un aumento de 900 veces más de lo normal. Cuando colocan estas bacterias en un medio de levadura y azúcar, pueden aislar cepas de la bacteria que producen niveles altos, medios o bajos de alcohol.

Luego, los investigadores analizaron las heces de 43 pacientes con EHGNA, 32 de los cuales tenían la forma grave, y los compararon con 48 personas sanas. El equipo encontró altos niveles de cepas de K. pneumoniae con alto contenido de alcohol (HiAlc) o de medio alcohol en muestras del 61% de los pacientes versus el 6% de los controles.

Para investigar más a fondo si estos microbios intestinales podrían explicar la enfermedad hepática, los investigadores alimentaron a los ratones HiAlc K. pneumoniae, alcohol o una mezcla de levadura y azúcares como control. A las 4 semanas, el ratón que recibió la bacteria o el alcohol tenía evidencia de daño hepático, pero los demás no. Los investigadores también colocaron microbios del paciente original en ratones criados libres de gérmenes. Nuevamente, los animales sufrieron daño hepático. "Los estudios se realizan cuidadosamente y los resultados son bastante convincentes", dice la gastroenteróloga Anna Mae Diehl, cuyo laboratorio en la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte, se especializa en EHGNA.

Los virus conocidos como fagos pueden matar bacterias específicas. En ratones infectados con HiAlc pretratados con los fagos que atacan a esas bacterias, los roedores no sufrieron ninguna anomalía hepática detectable. "Esto plantea la posibilidad de que el fago pueda usarse para tratar la NASH", dice Haslam.

La literatura médica no ofrece evidencia de que las personas con EHGNA se sientan borrachas cuando no beben alcohol, y los ratones con HiAlc no desarrollaron niveles medibles de alcohol en la sangre. Entonces, los investigadores decidieron darles a esos roedores altas dosis de glucosa. Los niveles de alcohol en la sangre se dispararon en los ratones, que se comportaron como si estuvieran ebrios. 

Dar glucosa o fructosa a los pacientes con EHGNA produjo de manera similar grandes saltos en los niveles de alcohol en la sangre que los controles saludables no experimentaron. Este resultado sugiere que administrar glucosa oral junto con una prueba de alcohol en sangre podría conducir a un diagnóstico de HiAlc K. pneumoniae y posiblemente incluso predecir qué pacientes con NAFLD progresarán a NASH. "Eso es muy intrigante y emocionante si se confirma en ensayos en humanos más grandes", dice Haslam.

Yuan y sus colegas informan que el paciente inicial que estudiaron se recuperó de su síndrome de cervecería automática impulsado por bacterias después de que comenzó a tomar antibióticos y cambió su dieta. Su equipo ahora planea estudiar los microbios intestinales de un gran grupo de personas, incluidos niños, a lo largo del tiempo.   @mundiario