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MUNDIARIO

Laboratorio de láser más grande del mundo es sacudido por una gran cantidad de disputas

Los retrasos y los desacuerdos plagan las etapas finales de la infraestructura de iluminación extrema de 850 millones de euros, líder en el mundo que se está construyendo en Europa del Este.

Laboratorio de láser más grande del mundo es sacudido por una gran cantidad de disputas
Científicos en laboratorio / RR SS.
Científicos en laboratorio / RR SS.

Sara Rada

Periodista.

Cuando la Unión Europea aprobó un ambicioso proyecto de 850 millones de euros para construir la instalación láser científica más grande del mundo, estaba realizando su propio experimento pionero. Tres antiguos países comunistas serían anfitriones de los láseres, en un intento por impulsar la ciencia en la región. Y, en un principio económico, la instalación de investigación se pagaría con fondos estructurales de la UE, que normalmente se utilizan para construir carreteras y líneas eléctricas en los estados miembros más pobres de la UE.

Una década después de su aprobación, la Infraestructura de Luz Extrema (ELI), una red de laboratorios láser de alta potencia en Hungría, Rumania y la República Checa, está casi lista para abrirse a investigadores de todo el mundo, pero las disputas en dos de los países anfitriones están sacudiendo el proyecto en sus etapas finales y amenazando su reputación.

El laboratorio rumano, diseñado para ampliar los límites de la física nuclear, está atrapado en una lucha legal que impide la finalización de su fuente gamma, un haz de rayos gamma de alta intensidad que permitiría el estudio de la estructura nuclear con una resolución sin precedentes y, una disputa separada en el sitio húngaro ha llevado a la renuncia de tres miembros del comité asesor científico del laboratorio.

Los documentos vistos por la revista Nature revelan que los esfuerzos de alto nivel realizados por la Comisión Europea para enfriar las tensiones en Rumania y mantener el proyecto en marcha han fracasado hasta ahora y que la disputa está generando dudas sobre la participación continua de Rumania en el proyecto. Las cartas de preocupación escritas por las naciones involucradas en el desarrollo de ELI muestran que varios países que esperan unirse a ELI, que finalmente será gobernado por un organismo internacional similar al CERN, están reconsiderando si se inscribirán.

"Esperamos que Rumania pueda ponerse al día rápidamente y completar sus instalaciones en su totalidad, tal como se propuso originalmente", dice Michael Prouza, jefe del laboratorio checo.

En la frontera

ELI está diseñado como un sistema de láseres y haces de partículas potentes que permitiría a los investigadores realizar investigaciones de avanzada en física fundamental, astrofísica, ciencia de materiales, biomedicina e incluso arqueología. Cada instalación alberga un tipo diferente de láser. ELI-Beamlines cerca de Praga se enfoca en haces de pulso corto, que son útiles en ciencia de materiales y física de plasma, mientras que la fuente de pulso de luz de attosegundo ELI (ELI-ALPS, por sus siglas en inglés) en Szeged, Hungría, produce pulsos ultracortos de repetición rápida que podrían iluminar las estructuras Los núcleos y electrones de un átomo (ver 'Luces de guía').

La instalación de ELI-Nuclear Physics (ELI-NP) cerca de Bucarest es el sitio más caro de ELI, con € 310 millones, y tiene dos componentes principales. Su láser de alta potencia está listo para funcionar y puede entregar los rayos más intensos del mundo, pero un punto muerto entre los líderes del laboratorio y los desarrolladores de su fuente gamma se ha estancado.

La disputa ha llevado a que Rumania sea excluida de la próxima fase crucial de ELI: la creación de la entidad legal que supervisará los tres sitios y tendrá la responsabilidad de recaudar los 75 millones de euros necesarios para administrar ELI, la mayoría de los cuales provendrán de cuotas de membresía pagadas por los países participantes en ELI. Los socios checos y húngaros, cuyas instalaciones están a punto de completarse, quieren avanzar con la creación del órgano rector, sin Rumania, para que puedan abrir sus puertas a la comunidad científica el próximo año. Pero eso plantea un problema, porque tal organización requiere al menos tres naciones.

Italia, que junto con Francia, Alemania y el Reino Unido está involucrada en la coordinación del desarrollo de ELI, dice que participará para permitir la creación de la organización, conocida este año como Consorcio Europeo de Infraestructura de Investigación (ERIC). "Estamos firmemente convencidos sobre el valor de la investigación de la frontera que se puede hacer con ELI, y en Italia tenemos una comunidad científica muy diversa que querría explotarla", dice Massimo Inguscio, presidente del Consejo de Investigación de Italia, CNR.

Allen Weeks, el director general de ELI, dice: "Creemos que nuestros colegas rumanos podrán resolver los problemas y tendrán la posibilidad de unirse al ERIC en ese momento".

Un intento de mediación

La creciente disputa llevó a la Comisión Europea a tratar de mediar a principios de este año, pero hasta ahora sin éxito. En enero, la comisaria de política regional de la UE, Corina Creţu, y el comisionado de investigación, Carlos Moedas, llegaron a un acuerdo con representantes de Rumania, Francia e Italia. Un documento que resume esta reunión muestra que estas partes acordaron que la rescisión del contrato se debe revertir, que el INIF-HH debe cambiar el edificio según sea necesario y que EuroGammaS debe suspender todas las actividades legales hasta que se complete la mediación.

Pero Rumania aún no ha firmado el acuerdo y, aunque la Comisión Europea y los ministros de investigación franceses e italianos escribieron en abril al ministro de investigación rumano, Nicolae Hurduc, pidiéndole que respondiera, dicen que sus cartas no han recibido respuesta.

La situación ha alarmado a los otros países involucrados en ELI. Una carta de noviembre del ministro de educación checo a Hurduc dice que en la asamblea general de ELI en octubre, Francia, Italia, Alemania y el Reino Unido expresaron "serias preocupaciones" sobre la disputa, y que el enfrentamiento ha llevado a estas naciones a reconsiderar si se unirá a ELI-ERIC en un futuro próximo.

Los ministros de investigación franceses e italianos también escribieron en su carta de abril que "en las circunstancias dadas, sigue siendo difícil para nuestros equipos de investigación e instituciones continuar colaborando con ELI-NP".

Zamfir dice que Rumania no debe ser excluida del lanzamiento de ERIC, a pesar del hecho de que su fuente gamma aún no está lista, dado que su láser está en funcionamiento. "También podemos ofrecer una facilidad para el usuario", dice. Pero Prouza dice que ELI tenía la intención de "no batir récords mundiales en potencia láser, sino también tener líneas de haz y áreas experimentales".   @mundiario