¿Por qué Japón ha importado el ébola antes de los Juegos Olímpicos de 2020?

Juegos Olímpicos. COI. / RR SS
Juegos Olímpicos. COI

El virus mortal es uno de los cinco que se han llevado a un laboratorio seguro.

¿Por qué Japón ha importado el ébola antes de los Juegos Olímpicos de 2020?

Japón se está preparando para que decenas de miles de turistas internacionales desciendan a Tokio para los Juegos Olímpicos el próximo año, y eso incluye estar listo para visitantes biológicos no deseados.

El mes pasado, Japón importó el Ébola y otros cuatro virus peligrosos en preparación para un posible brote en el evento. El ministerio de salud japonés dice que los investigadores utilizarán las muestras, que incluyen el virus de Marburg, el virus de Lassa y los virus que causan la fiebre hemorrágica sudamericana y la fiebre hemorrágica de Crimea-Congo, para validar las pruebas en desarrollo.

La llegada de los virus representa la primera vez que los patógenos con clasificación de bioseguridad de nivel 4 (BSL-4), la clasificación más peligrosa, pueden ingresar al Instituto Nacional Japonés de Enfermedades Infecciosas (NIID), la única instalación en el país que opera a ese nivel

La comunidad de ciencia médica de Japón agradece la medida. Aunque los científicos de enfermedades infecciosas dicen que el riesgo de un brote durante los Juegos Olímpicos no es mucho mayor que en cualquier otro momento, el acceso a los virus vivos aumentará la capacidad del país para manejar enfermedades infecciosas en general, y para prepararse para un ataque bioterrorista .

Aunque el laboratorio del NIID en Musashimurayama, Tokio, fue construido según las especificaciones BSL-4 en 1981, funcionó como un laboratorio BSL-3 durante décadas debido a la oposición de los residentes. En 2015, el ministerio de salud y el alcalde de Musashimurayama acordaron que podría funcionar como un laboratorio BSL-4, pero la decisión de importar los cinco virus solo se finalizó en julio.

La capacidad de Japón para estudiar los agentes patógenos más peligrosos se ha quedado atrás de la de otras naciones avanzadas: tanto Estados Unidos como Europa tienen más de una docena de laboratorios BSL-4 en operación o en construcción, y China está construyendo una red de al menos cinco BSL- 4 laboratorios, con uno ya en funcionamiento en Wuhan.

"Este es un momento histórico, un evento histórico" para NIID, dice Masayuki Saijo, director del departamento de NIID que es responsable de los virus de la fiebre hemorrágica.

No todos están contentos con los virus importados

Algunos residentes locales han dicho a los medios japoneses que los científicos y el gobierno están utilizando los Juegos Olímpicos como pretexto para importar los virus. Y Richard Ebright, biólogo molecular y especialista en bioseguridad en la Universidad de Rutgers en Piscataway, Nueva Jersey, dice que los laboratorios BSL-4 pueden estar preparados para manejar brotes de agentes peligrosos sin la necesidad de llevarlos al país con anticipación. El almacenamiento de virus peligrosos, incluso en un laboratorio altamente seguro, aumenta el riesgo de una liberación accidental o deliberada, dice.

¿Cuál es el riesgo?

El NIID usará las muestras vivas para validar las pruebas que ha desarrollado para evaluar si una persona con uno de los virus sigue siendo infecciosa, dice Saijo. Las pruebas miden si el paciente está generando anticuerpos capaces de neutralizar el virus en cuestión, lo que sugiere que el paciente se está recuperando y no es infeccioso, dice. Si hay una persona con uno de estos virus en los juegos, tal prueba podría proporcionar información valiosa para evaluar si pueden ser dados de alta del hospital, dice.

El desarrollo de estas pruebas aumentará la preparación de Japón para tal evento o un ataque bioterrorista, dice Saijo. Otros países anfitriones olímpicos no tuvieron que importar estos virus especialmente antes de los juegos porque ya tenían los patógenos en los laboratorios BSL-4. El NIID también continuará desarrollando pruebas más sensibles y precisas después de los juegos. Saijo dice que entiende la oposición de los residentes locales, pero que los virus vivos le dan a los investigadores japoneses una ventaja importante en la preparación contra las enfermedades infecciosas.

Elke Mühlberger, microbióloga de la Universidad de Boston en Massachusetts, cree que un brote importante de ébola en los Juegos Olímpicos es poco probable porque la infección no se transmite por el aire, pero también dice que el plan de Japón para evaluar las pruebas del NIID con virus vivos antes de los juegos tiene sentido, especialmente dado el brote de ébola en curso en la República Democrática del Congo. "Un informe de una infección por el virus del Ébola durante los Juegos Olímpicos podría tener consecuencias devastadoras si las respuestas de emergencia no fueran profesionales", afirma. 

Pero Mühlberger es escéptica sobre la utilidad de las pruebas de anticuerpos neutralizantes para evaluar si un paciente puede ser dado de alta. La forma más fácil de determinar si un paciente está libre de virus es observar la cantidad de ARN viral en sus fluidos corporales. "No creo que nadie pueda liberar a un paciente solo porque ha desarrollado anticuerpos neutralizantes", dice ella.

La investigación animal

Ahora que el NIID puede manejar los patógenos BSL-4, los investigadores también podrán estudiar otros virus peligrosos que podrían surgir en la región, dice Mühlberger. Las últimas tecnologías de secuenciación del genoma revelan que los virus similares al Ébola son más comunes de lo que se pensaba anteriormente. Tres de la misma familia fueron descubiertos en animales el año pasado: el virus Mengla en murciélagos chinos y dos virus similares al Ébola encontrados en peces en el Mar Oriental de China. 

El virólogo Ayato Takada de la Universidad de Hokkaido en Sapporo, Japón, también está entusiasmado por poder estudiar los patógenos BSL-4 en animales en Japón. Hasta ahora, los investigadores tenían que solicitar el acceso a los laboratorios BSL-4 en el extranjero, que tienen una gran demanda. El laboratorio NIID no tiene espacio para estudios en animales, pero Takada espera usar un segundo laboratorio BSL-4 que se está construyendo en la Universidad de Nagasaki en el sur de Japón y que se completará en 2022.  @mundiario

 

 

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