Fiebre Lassa, la enfermedad mortal que no tiene vacuna

Fiebre Lassa / InfectionControl.tips
Fiebre Lassa. / InfectionControl.tips

Desde el comienzo del año, Nigeria se ha visto afectada por un brote de una enfermedad mortal. La fiebre de Lassa proviene de una serie de enfermedades que pueden causar epidemias peligrosas, pero para las cuales actualmente no existe vacuna.

Fiebre Lassa, la enfermedad mortal que no tiene vacuna

La fiebre de Lassa no es una enfermedad nueva, pero el brote actual no tiene precedentes, se extiende más rápido que nunca. Es potencialmente mortal, se conoce como "fiebre hemorrágica viral", y puede afectar muchos órganos y dañar los vasos sanguíneos del cuerpo.

Una enfermedad difícil de tratar

La mayoría de las personas que contraen Lassa, tienen síntomas leves, como fiebre, dolor de cabeza y debilidad general, pero existe la posibilidad de que no tengan ninguno. Sin embargo, en casos severos, se parece a otra fiebre hemorrágica mortal conocida como Ébola, que causa sangrado a través de la nariz, la boca y otras partes del cuerpo.

La fiebre de Lassa normalmente tiene una tasa de mortalidad de alrededor del 1%, pero en el brote de Nigeria se cree que puede sobrepasar el 20% entre los casos confirmados y probables, según el Centro para el Control de Enfermedades del país.

Se especula que unas 90 personas han fallecido hasta el momento, pero la cifra real puede ser mucho mayor porque la enfermedad es difícil de diagnosticar. Las mujeres que contraen la enfermedad al final del embarazo enfrentan una probabilidad del 80% de perder a su hijo o morir por sí solas.

En las primeras etapas, es casi imposible distinguirlo de otras enfermedades comunes como la malaria y el dengue. Sin una prueba disponible, la única forma de confirmar un diagnóstico es analizando una muestra de sangre o tejido en uno de los pocos laboratorios especializados.

La enfermedad se identificó por primera vez en la ciudad nigeriana en 1969, luego de un brote en un hospital misionero. Desde entonces, se ha visto en muchos países de África Occidental, incluidos Ghana, Malí y Sierra Leona. No obstante, este brote está causando particular preocupación porque el número de casos es inusualmente alto para la época del año.

Los funcionarios de salud se encuentran investigando las razones

Los brotes pueden verse influenciados por las condiciones climáticas estacionales que afectan el número del huésped natural del virus: la rata multimammate. Estos pequeños mamíferos son comunes en todo el oeste de África, donde fácilmente encuentran su camino hacia los hogares. Otra posibilidad, es que el elevado número de casos refleje una mayor conciencia pública, como también es posible que algo en el virus haya cambiado.

Rata Multimammate / Wikimedia Commons

Rata Multimammate. / Wikimedia Commons

 

La mayoría de las personas contraen la fiebre de Lassa por cualquier cosa que esté contaminada con orina de rata, heces, sangre o saliva, bien sea ingiriendo algún tipo de alimento o simplemente manipulando objetos contaminados en el hogar. También puede transmitirse de persona a persona a través de fluidos corporales. Lo que significa que los trabajadores en el área de salud y las personas que cuidan a parientes enfermos sin equipo de protección, corren riesgo.

El período de incubación de Lassa es de hasta tres semanas. Los investigadores están tratando de determinar si, como el Ébola, la enfermedad puede permanecer en el cuerpo y transmitirse a través del contacto sexual o incluso después de que la enfermedad cese.

Nigeria tiene un sólido sistema de salud pública 

La Organización Mundial de la Salud (OMS) está trabajando con las autoridades nigerianas para ayudar a coordinar la respuesta y el gobierno del Reino Unido ha desplegado un equipo de expertos de su Equipo de Apoyo Rápido de Salud Pública.

Se aconseja a las personas que viven en las zonas afectadas, que tomen precauciones básicas: bloquear los agujeros que puedan permitir que las ratas entren a sus hogares, tirar la basura en cubos de basura cubiertos y almacenar alimentos y agua en recipientes herméticos. Deben usar guantes de protección al cuidar a alguien que pueda tener fiebre de Lassa.<

Traje de protección / Pexels.com

Traje de protección. / Pexels.com

 

A pesar de estas medidas, la lucha contra Lassa y otras enfermedades infecciosas se ve obstaculizada por la falta de herramientas médicas efectivas, como pruebas de diagnóstico, tratamientos y vacunas.

Es probable que se encuentre una vacuna para Lassa, reduciendo la posibilidad de que un brote se convierta en una emergencia sanitaria mundial, pero al igual que otras enfermedades epidémicas que afectan principalmente a los países más pobres, el progreso se ha estancado.

El desarrollo de vacunas es un proceso largo, complejo y costoso. De hecho, las enfermedades epidémicas emergentes, por lo general, solo pueden analizarse cuando hay un brote y luego, se procede a crear una vacuna prototipo. @mudiario

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