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Expertos observan “burbujas" gigantes alrededor del agujero negro de la Vía Láctea

El primer resultado importante del pionero radiotelescopio MeerKAT de Sudáfrica revela restos de explosiones energéticas en el centro de la galaxia.
Expertos observan “burbujas" gigantes alrededor del agujero negro de la Vía Láctea
Ilustración de la Vía Láctea. / Pexels.com.
Ilustración de la Vía Láctea. / Pexels.com.

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Sara Rada

Sara Rada

La autora, SARA RADA, es colaboradora de MUNDIARIO. Comunicadora social venezolana, ejerce como redactora creativa y productora audiovisual en distintos medios digitales internacionales. @mundiario

En su primer resultado importante, poco más de un año después de su inauguración, un telescopio sudafricano súper sensible descubrió dos "burbujas de radio" gigantes arriba y abajo de la región central de la Vía Láctea. Las características se extienden en un total de 430 parsecs (1.400 años luz), aproximadamente el 5% de la distancia entre el Sistema Solar y el centro de la galaxia.

Las burbujas son estructuras de gas que se pueden observar porque los electrones que se agitan dentro de ellas producen ondas de radio a medida que son aceleradas por los campos magnéticos. Esta actividad sugiere que las burbujas son los restos de una erupción energética de gas caliente hace varios millones de años, dicen los autores de un artículo que describe las características, publicado en Nature.

Una posible explicación es que el agujero negro supermasivo en el centro de la galaxia experimentó un período de intenso engullimiento de materia que creó el estallido, dicen los investigadores. Otro podría ser un evento de "estallido estelar": la formación casi simultánea y la posterior muerte ardiente de alrededor de 100 grandes estrellas. Las ondas de choque de sus explosiones podrían haberse combinado para hacer un agujero a través de la gruesa materia interestelar de la región central de la galaxia.

Oliver Pfuhl, astrónomo del Observatorio Europeo Austral en Garching, Alemania, dice que tanto la actividad del estallido como del agujero negro podrían haber estado en juego, incluso reforzándose mutuamente y los investigadores saben de un estallido estelar que tuvo lugar en la región hace unos 7 millones de años. "Es interesante relacionar la burbuja de radio con este evento de formación estelar", dice.

Los investigadores que trabajan con el radiotelescopio MeerKAT de Sudáfrica, un precursor del que será el radiotelescopio más grande del mundo, la matriz de kilómetros cuadrados (SKA), descubrieron las burbujas cuando crearon una imagen del centro galáctico para celebrar la inauguración del observatorio y probar su nueva instalación a partir de abril de 2018, dice el radioastrónomo Fernando Camilo, el científico principal del observatorio. Por lo general, a los investigadores les lleva años obtener un nuevo observatorio para que funcione correctamente y producir ciencia con él, pero con MeerKAT, quedaron atónitos por lo bien que fueron las cosas. "Funcionó de inmediato", dice Camilo.

Las burbujas también podrían resolver un viejo rompecabezas en radioastronomía. Es posible que los electrones que aceleran dentro de ellos sean la fuente de brillantes 'filamentos' de materia decenas de parsecs de largo que se extienden desde el centro galáctico, visto por primera vez en 19842. Incluso burbujas más grandes, que se elevan sobre las vistas por MeerKAT, se han visto en la parte de rayos γ del espectro, y podrían tener un origen similar.

El MeerKAT de 4.400 millones de rand ($ 330 millones) es un conjunto de 64 antenas de radio, cada una de 13,5 metros de diámetro, en un sitio remoto en la provincia de Northern Cape. Formará el núcleo de la parte sudafricana del SKA, que se construirá en la década de 2020. La segunda sección del observatorio estará en Australia.   @mundiario