El cráneo más antiguo perteneció a un pariente del hombre de Atapuerca

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Cráneo hallado en Aroeira. / Javier Trueba, participante del estudio.

No solo es europeo, además los científicos lo ubican como un antepasado del neandertal y pariente portugués del hombre de Atapuerca.

El cráneo más antiguo perteneció a un pariente del hombre de Atapuerca

El cráneo encontrado en Aroeira (Portugal) tiene aproximadamente unos 400.000 años de antigüedad, siendo uno de los más viejos jamás encontrados y puede ayudar a esclarecer muchas dudas de cómo era el hombre durante el Pleistoceno Medio, el momento en que los científicos han establecido que los neandertales empezaron a recorrer la Tierra.

El hallazgo fue revelado en la revista científica Proceedings (PNAS); específicamente el cráneo fue encontrado por un equipo portugués en el año 2014 y todo ocurrió por casualidad puesto que apenas lo visualizaron incrustado en una roca. El equipo tuvo que emplear unas doce horas de trabajo para poder desprender la roca de la superficie con ayuda de un martillo automático, su esfuerzo ha sido recompensado, puesto que en la reciente publicación explican que el cráneo está emparentado con los neandertales y es posiblemente una versión portuguesa de los hombres que habitaron Atapuerca, España.

Trabajo difícil con grandes recompensas

Para poder establecer la procedencia del cráneo fue requerida la participación de un equipo internacional de científicos que incluyó a los investigadores del Centro de Evolución y Comportamiento Humanos (UCM-ISCIII), las universidades de Barcelona, Granada y Burgos, del ICREA, varios centros especializados estadounidenses y el Instituto Max Plank de Alemania.

El descubrimiento resulta interesante por ser el resto de un fósil perteneciente a la parte más occidental de Europa y el más antiguo encontrado hasta ahora, además el lugar en donde fue descubierto puede revelar mucho sobre la forma en que vivía, puesto que en Aroeira crece una gran cantidad de fauna y el cráneo fue hallado en conjunto con unas hachas de piedra.

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Hachas de piedra halladas en Aroeira. / Javier Trueba, participante del estudio.

Pero el trabajo de extracción no fue sencillo, los científicos explican que para poder separar el cráneo de la roca, este tuvo que ser trasladado hasta Madrid, en donde la profesional María Cruz Ortega, perteneciente al Centro Mixto de Evolución y Comportamiento Humano, procedió a extraer el fósil sin dañarlo.

Luego de esto, resulta que el fósil se encuentra incompleto, por lo que fue necesario llevarlo a otro laboratorio para escanearlo y reconstruirlo digitalmente, así fue como los investigadores lograron obtener una imagen más real del cráneo.

Finalmente los científicos procedieron a estudiarlo para determinar la etapa evolutiva a la cual pertenecía. El trabajo fue laborioso, pero por sus rasgos únicos lo ubican en el mismo periodo en que los hombres de Atapuerca vivieron y además creen que son parientes lejanos. Sin embargo, especifican que aunque su parentesco es prácticamente innegable, el ‘hombre de Aroeira’ es mucho más viejo y puede revelar muchas más incógnitas sobre la evolución humana.  

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Reconstrucción digital del cráneo. / Javier Trueba, participante del estudio.

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