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Células inmunes genéticamente modificadas eliminan el lupus en ratones

Aunque muchos afectados por la condición autoinmune viven vidas relativamente normales, algunos sufren de insuficiencia renal, coágulos de sangre y otras complicaciones que pueden ser mortales.

Células inmunes genéticamente modificadas eliminan el lupus en ratones
Ratón. / Pexels.com.
Ratón. / Pexels.com.

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Sara Rada

Sara Rada

La autora, SARA RADA, es colaboradora de MUNDIARIO. Comunicadora social venezolana, ejerce como redactora creativa y productora audiovisual en distintos medios digitales internacionales. @mundiario

El lupus puede ser una enfermedad persistente para tratar. Aunque muchos afectados por la condición autoinmune viven vidas relativamente normales, algunos sufren de insuficiencia renal, coágulos de sangre y otras complicaciones que pueden ser mortales. Ahora, los científicos han descubierto que un nuevo tratamiento que destruye las células B del sistema inmunológico, cura a los ratones de la enfermedad. Aunque el trabajo es preliminar, ha entusiasmado a los investigadores porque utiliza una terapia ya aprobada para personas con cáncer de la sangre.

"Este es un paso crítico", dice Jennifer Anolik, una reumatóloga que dirige la clínica de lupus en el Centro Médico de la Universidad de Rochester en Nueva York que no estuvo involucrada en el trabajo.

La estrategia se conoce como terapia del receptor de antígeno quimérico (CAR) -T. Se trata de células T de ingeniería genética, los centinelas del sistema inmunológico, para que reconozcan y destruyan ciertas células del cuerpo. Aunque viene con efectos secundarios potencialmente graves, puede salvar vidas.

El enfoque tomó al mundo del cáncer por asalto en 2011, después de que los científicos informaron que habían salvado pacientes con una forma avanzada de leucemia. Desde entonces, ha sido aprobado para tratar ciertas leucemias en niños y linfomas en adultos. Aunque la terapia CAR-T puede dirigirse a diferentes células, los tratamientos aprobados persiguen y destruyen las células B al detectar un marcador de proteína, CD19, que casi todas las células B se divierten en su superficie.

Desde que surgió la terapia CAR-T, los científicos que estudian las enfermedades autoinmunes lo han observado con interés porque las células B están involucradas en muchas de estas enfermedades. Las células B pueden liberar autoanticuerpos que dañan los tejidos del cuerpo y provocan que las células T también ataquen los tejidos. En 2016, un equipo de la Universidad de Pennsylvania informó que la terapia CAR-T ayudó a ratones con una enfermedad autoinmune rara llamada pénfigo vulgar.

Sin embargo, el lupus ha presentado un rompecabezas. Un anticuerpo llamado rituximab, que agota las células B y se prescribe a menudo a los pacientes con artritis reumatoide y esclerosis múltiple, no ayudó a muchas personas con lupus en dos grandes ensayos clínicos. Eso "causó un poco de rasguño en la cabeza", dice Marko Radic, inmunólogo del Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Tennessee en Memphis.

¿Significaron los resultados que las células B no eran importantes en el lupus después de todo? La respuesta es no, sugiere Mark Shlomchik, un inmunólogo de la Universidad de Pittsburgh en Pennsylvania que no participó en el nuevo estudio. Él cree que el rituximab tropezó en parte debido a la desafortunada confluencia de cómo funciona el anticuerpo y cómo el sistema inmunológico se debilita en el lupus. El rituximab necesita células inmunitarias llamadas macrófagos para intervenir y ayudar en la destrucción de las células B.

“Eso funciona en algunas enfermedades, pero en el lupus, esas células pueden paralizarse", dice Shlomchik.

Radic y sus colegas probaron el enfoque en dos modelos de ratón con lupus. Después de que los ratones se enfermaron, el equipo los expuso a radiación de todo el cuerpo para eliminar las células inmunitarias existentes. (Las personas que reciben terapia con CAR-T reciben quimioterapia con el mismo propósito). Luego, los científicos aplicaron las células T alteradas genéticamente en 41 animales.

En 26 de los ratones, las células CAR-T destruyeron con éxito las células B con CD19, casi todas, y esas células nunca reaparecieron. Eso es similar a lo que se ha observado en pacientes con cáncer que se someten a la terapia CAR-T. Los efectos en la salud del ratón sorprendieron incluso a Radic, que tenía grandes esperanzas: los bazos, la piel, los riñones y otras partes del cuerpo de los animales no mostraron signos de lupus, según informa el equipo en Science Translational Medicine.

La mayoría de los animales que fueron tratados exitosamente vivieron por más de un año después del tratamiento, un largo período de tiempo de ratón. Todos los animales que recibieron terapia de placebo murieron dentro de 8 a 10 meses, y muchos murieron antes.

Los hallazgos son "muy convincentes", dice Shlomchik. En algunos pacientes, el lupus es tan agresivo como el cáncer, por lo que incluso un tratamiento drástico podría tener sentido.  @mundiario