Unas bases lunares nos mostrarán cómo sería vivir fuera del planeta

Base Lunar. / ESA- NbcNews.com
Base Lunar. / ESA- NbcNews.com

Medio siglo después de que los últimos humanos caminaran sobre la superficie lunar, la luna parece estar madura para una nueva ronda de exploración y desarrollo.

Unas bases lunares nos mostrarán cómo sería vivir fuera del planeta

Las bases lunares han sido, durante mucho tiempo, un elemento básico de la ciencia ficción, pero un renovado impulso para la exploración lunar sugiere que están a punto de convertirse en hechos científicos. Medio siglo después de que los últimos astronautas del Apolo viajaran a la luna, el presidente Trump ordenó a la NASA planificar un regreso. Otras naciones con misiones espaciales están planeando sus propias misiones lunares, al igual que un puñado de nuevas empresas.

Los expertos dicen que la baja gravedad de la Luna y su proximidad a la Tierra, junto con sus recursos naturales, la convierten en una estación perfecta para las misiones a Marte y otros destinos del espacio profundo, así como una nueva frontera para que los humanos se establezcan.

"La superficie de la luna es del tamaño de África, así que realmente podrías tener un octavo continente completamente desarrollado desempeñando varios roles como un centro de fabricación, un gran destino turístico o un centro de puertos espaciales", dice el Prof. Bernard Foing, científico de la Agencia Espacial Europea y líder del concepto de base lunar "Moon Village" de la agencia.

Eventualmente, la luna probablemente tendrá asentamientos permanentes, quizás ciudades subterráneas dentro de los tubos de lava recientemente descubiertos que podrían proteger a los colonos de la radiación espacial, pero se planea mucha actividad lunar para la próxima década.

Primeros pasos

El presupuesto de la NASA para 2019 incluye planes para una estación espacial en órbita lunar. Los primeros componentes de la estación se lanzarán en 2022, y la NASA está trabajando con socios industriales para desarrollar hábitats y módulos de aterrizaje. El objetivo es permitir a los astronautas hacer viajes regulares a la superficie hacia el final de la década.

India y China planean colocar Rovers (vehículos de exploración espacial diseñados para moverse sobre la superficie de un planeta), en la luna a finales de este año, y mientras el Google Lunar XPRIZE - una competencia para estimular la exploración lunar privada - anunció en enero que terminaría sin un ganador, muchos ex concursantes dicen que sus misiones seguirán adelante.

Un ex concursante recaudó recientemente $90 millones para construir aterrizadores robóticos y Rovers para la luna. Estos serían los elementos clave de una red de transporte lunar que podría abrir la puerta a varias operaciones comerciales.

Configuración de las bases

La visión más ambiciosa para la exploración lunar es el Moon Village de ESA (Cuerpo de Astronautas Europeos). Si bien es solo un concepto, promoverá la colaboración entre las agencias espaciales nacionales y las empresas privadas con el objetivo de construir una base permanente.

Uno de los mejores lugares para construir una base podría ser el Lunar South Pole. Las altas elevaciones allí reciben la luz del sol casi todo el año, lo que significa que debería ser relativamente fácil generar abundante energía solar. Se crearían unos cráteres permanentemente sombreados del polo que albergan grandes depósitos de hielo y que podrían derretirse para obtener agua potable y dividirse mediante la electrólisis para proporcionar oxígeno a los astronautas para que respiren e hidrógeno para usar como combustible para cohetes.

El agua también podría usarse para irrigar cultivos en invernaderos lunares. Un estudio de 2014, realizado por científicos holandeses demostró que las zanahorias y los tomates pueden crecer en un suelo similar al suelo polvoriento y rocoso que cubre la luna. El suelo lunar también puede ser útil como material de construcción. ESA ha utilizado con éxito el suelo lunar simulado para imprimir en 3D un bloque de construcción de 1.5 toneladas.

Vida lunar

Se espera que para el año 2030 haya hasta 10 astronautas en la luna, cada uno pasando seis meses antes de regresar a la Tierra, pero ¿Qué estarán haciendo exactamente? Además de explorar el medio ambiente y construir una base, probablemente llevarán a cabo experimentos para medir el efecto de la gravedad reducida en las plantas, los animales y los humanos.

La minería es probable que sea otra actividad importante. El hielo es un bien valioso en el espacio, y también se cree que la luna tiene importantes depósitos de hierro, titanio y otros metales. Dada la gravedad reducida, lanzar una carga pesada desde la Luna requiere solo una vigésima parte de la misma carga que la Tierra. De este modo, los materiales extraídos se podrían utilizar para suministrar misiones a Marte o reabastecerse de combustible para extender su vida operacional. 

La vida lunar será dura. Habría límites estrictos de tiempo al aire libre para limitar la exposición a la radiación. Además, el polvo lunar es tan agudo y pegajoso que degrada rápidamente el equipo y podría ser peligroso si se inhala.

El aislamiento sería otro desafío. El vuelo espacial es intrínsecamente peligroso y, si surgiera una emergencia médica o alguna otra crisis en la luna, la ayuda de la Tierra tardaría tres días en llegar. Por otro lado, los habitantes de la luna podrían comunicarse con las personas en su país con solo un pequeño retraso y también tendrían acceso a Internet.  @mundiario

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