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¿Por qué anhelamos la comida chatarra después de una noche de insomnio?

Échale la culpa a tu nariz que olfatea alimentos ricos en grasas y calorías.

¿Por qué anhelamos la comida chatarra después de una noche de insomnio?
Mujer durmiendo. holadoctor.com
Mujer durmiendo. holadoctor.com

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Sara Rada

Sara Rada

La autora, SARA RADA, es colaboradora de MUNDIARIO. Comunicadora social venezolana, ejerce como redactora creativa y productora audiovisual en distintos medios digitales internacionales. @mundiario

Sí, échale la culpa a tu nariz soñolienta o al sistema olfativo. Primero, entra en hiperimpulsión, agudizando los olores de los alimentos para el cerebro, pero luego hay una falla en la comunicación con las áreas del cerebro que reciben señales de alimentos. Luego, las decisiones sobre qué comer cambian.

"Cuando tienes falta de sueño, es posible que estas áreas del cerebro no reciban suficiente información, y estás sobrecompensando al elegir alimentos con una señal de energía más rica", dijo el autor principal del estudio, Thorsten Kahnt, profesor asistente de neurología en la Facultad de Medicina Feinberg de la Universidad Northwestern.

"Pero también puede ser que estas otras áreas no puedan controlar las señales agudas en la corteza olfatoria. Eso también podría llevar a elegir rosquillas y papas fritas", agregó Kahnt.

Investigaciones anteriores muestran que la falta de sueño aumenta ciertos endocannabinoides que son producidos naturalmente por el cuerpo y son importantes para el comportamiento de alimentación y cómo el cerebro responde a los olores, incluidos los olores de los alimentos.

"Armamos todo esto y preguntamos si los cambios en la ingesta de alimentos después de la privación del sueño están relacionados con la forma en que el cerebro responde a los olores de los alimentos, y si esto se debe a cambios en los endocannabinoides", dijo Kahnt. "¿Qué hace que nuestro cerebro responda de manera diferente que nos hace comer de manera diferente?".

Él y sus colegas investigaron esa pregunta en un experimento de dos partes con 29 hombres y mujeres, de 18 a 40 años. Los participantes del estudio se dividieron en dos grupos. Una noche de sueño normal, luego, cuatro semanas después, solo se les permitió dormir durante cuatro horas. La experiencia fue revertida para el segundo grupo. El día después de cada noche (buen sueño y sueño privado), los científicos sirvieron a los participantes un menú controlado para el desayuno, el almuerzo y la cena, pero también les ofrecieron un buffet de bocadillos. Los científicos midieron cuánto y qué comieron.

"Encontramos que los participantes cambiaron sus elecciones de alimentos", dijo Kahnt. "Después de quedarse sin dormir, comieron alimentos con mayor densidad de energía (más calorías por gramo) como rosquillas, galletas con chispas de chocolate y papas fritas".

Los investigadores también midieron los niveles en sangre de los participantes de dos compuestos endocannabinoides: 2AG y 2OG. Uno de los compuestos, 2-OG, se elevó después de la noche de privación del sueño y este aumento se relacionó con cambios en la selección de alimentos.

Además, los científicos pusieron a los sujetos en un escáner fMRI antes del buffet. Luego les presentaron una serie de olores de alimentos diferentes y olores de control no alimenticio mientras observaban la corteza piriforme, la primera región cerebral cortical que recibe información de la nariz.

Observaron que la actividad en la corteza piriforme difería más entre los olores alimentarios y no alimentarios cuando los sujetos estaban privados de sueño. La corteza piriforme normalmente envía información a otra área del cerebro, la corteza insular. La ínsula recibe señales que son importantes para la ingesta de alimentos, como el olor y el sabor, y la cantidad de alimentos que hay en el estómago.

Pero la ínsula de un sujeto privado de sueño mostró una conectividad reducida (una medida de comunicación entre dos regiones del cerebro) con la corteza piriforme, y el grado de esta reducción se relacionó con el aumento de 2-OG y la cantidad de sujetos que cambiaron sus elecciones de alimentos cuando no tenían sueño.

"Cuando la corteza piriforme no se comunica correctamente con la ínsula, la gente comienza a comer más alimentos densos en energía", dijo Thorsten.

¿La solución? Además de dormir más, puede ser útil prestar más atención a cómo nuestra nariz influye en nuestras elecciones de alimentos.

"Nuestros hallazgos sugieren que la falta de sueño hace que nuestro cerebro sea más susceptible a los olores de comida, así que quizás valga la pena tomar un desvío para evitar tu tienda local de rosquillas la próxima vez que tomes un vuelo a las 6 a.m.", dijo Kahnt.  @mundiario